Simon stod pall 38-gradig hetta – nu är han hett namn i svensk tennis

En efter en gav motståndarna upp i den 38-gradiga hettan i Nigeria.
18-åriga Simon Yitbarek stod pall.
Plötsligt var han i semifinal.
Med det hade han säkrat en plats på ATP:s världsrankning.
– Konditionen är min främsta styrka, säger den nyblivne Sverigesexan.

Simon spelar denna vecka ITF-turneringen i Karlskrona där han inledde med att besegra Linus Frost.

Men vi backar bandet några veckor för att berätta hur det gick till när Simon tog sig in på ATP-rankningen – något som sedan årsskiftet blivit betydligt svårare än tidigare.

Flertalet spelare som hade en plats på listan har kastats ut och eftersom det nu krävs betydligt bättre resultat än tidigare för att ta sig in är tillflödet knappt.

Simon spelade en 25 000-dollar-turnering i Nigeria. Det var hans tredje raka tävling där och precis som i de två tidigare kvalade han in.

– Det var varmt hela tiden och tredje veckan handlade det mycket om att vara mentalt stark. 38 grader och den höga luftfuktigheten gjorde att det var mycket pressande att spela, berättar Simon och tillägger:
– Även efter dubbelfel gällde det att ta tillvara de 25 sekundernas vila.

Hans första motståndare gav upp i början på andra set. I andra matchen fick motståndaren värmeslag efter nio game.
– Han mådde verkligen dåligt och det var otäckt.

I kvartsfinalen hade Simon första set och 3-1 i andra då motståndaren kastade in handduken.
– Han sa att han hade ont men det var nog mycket att han inte orkade. Att vända en match i sådana där förhållanden är svårt så det var extra viktigt att få en bra start, att ta första set.

Eftersom det handlade om en 25:a där arrangören står för boendet fick Simon genom semifinalen en ATP-poäng.
– Det var skönt och såklart är det kul att vara med på listan. Det är viktigt också, nu behöver jag inte längre kvala till ITF:er utan går direkt in, säger Simon som ligger 661.

Var du själv nära att ge upp någon match i Nigeria?
– Jag hade inte mycket krafter kvar i semifinalen. Även om jag inte var nära att ge upp var jag lite för nöjd med att vara i semi och ja, så ska man inte känna.

Var kommer din starka kondition ifrån?
– Framför allt genom mycket träning. I klubben kan jag lira fem,sex timmar i rad med en kompis. Jag hänger mycket i klubben och så har det varit sedan jag var tolv år.

Han lägger till:
– Att jag klarade värmen så bra beror nog också på att jag har rötter i Etiopien.

Den här veckan spelar Simon liksom många andra svenskar en 25:a i Karlskrona. Segern mot Linus Frost var Simons första i en ITF-turnering på hemmaplan där han bara en gång tidigare spelat i huvudturneringen.
Det var i fjolårets Catella Open där Simon efter att ha kvalat in föll i första omgången.

Med sina 18 år är han yngst av de sex svenskarna på ATP-rankningen.

Den unge och hete talangen har inte satt upp några precisa mål vad gäller rankning men säger:
– Jag ska försöka komma upp i Challengers nästa år. Det är svårt med det nya rankningsystemet men det är i den här åldern man måste ta sig vidare från ITF-touren för att inte bli kvar där i många år.

Redan i slutet av förra säsongen kom Simon in på ATP-rankningen för första gången: Kvartsfinalen i en ITF-turnering i Kamerun gav fyra poäng och räckte till plats 1 357. Efter bara två veckor var hans namn borta till följd av att rankningsystemet gjordes om.

"Han påminner om Mikael Ymer"

Under junioråren utmärkte sig Simon Yitbarek inte speciellt. Finalen i 16-årsklassen i Båstad håller han som sin främsta juniormerit.

Hur finansierar du din satsning?
– Det är mina föräldrar som betalar. Jag har också fått lite stöd av privatpersoner.

Många unga spelares satsningar bekostas av föräldrarna och det finns exempel på talanger som menar att det sätter press, att det blir extra viktigt att lyckas.

Känner du en sådan press?
– Nej, framför allt känner jag uppskattning mot dem, att de ger mig den här möjligheten att få resa runt och tävla. Plus att jag kanske krigar lite extra just för att de gör det här för mig.

Han sticker inte under stol med att ytterligare uppbackning skulle vara värdefull.
– Självklart skulle det betyda jättemycket för mig om det finns någon som tror på mig och som vill gå in och hjälpa till ekonomiskt.

Yitbarek tävlar för Södertälje Padel & Tennisklubb, tidigare Södertälje Pershagen TK. Namnbytet får väl ses som ett tidens tecken då den nya innesporten integrerats i många tennisklubbars verksamhet.

I runt tio år har Simon tränats av Yerko Müller, erkänd och mycket respekterad i tennis-Sverige för sitt arbete med unga talanger.
Lågmälde Müller vill inte tala om sin egen betydelse men säger om Simon:
– Han är en mycket stor talang som älskar att träna. Han leker tennis på ett sätt som är ovanligt och som jag tror är väldigt bra i utvecklingen.

– Han påminner om Mikael Ymer även om ”Micke” är bättre. Simon saknar fortfarande styrkan men han har känsliga handleder och en förmåga att göra motståndaren sämre.

Det blir spännande att följa Simon Yitbarek – den unge Sverigesexan som snart tar några veckors paus från satsningen.
– Jag måste göra klart skolan. Sen kör jag på igen.

Fotnot: Tack till Arvid Nordquist som tog fotot.

Skrivet av: Jonas Arnesen - 2019 05 08